Saltar al contenido
África Animal

Manatee

  • Nombre científico: Trichechus
  • Clase: Mammalia
  • Familia: Trichechus; Gill 1872
  • Filo: Chordata
  • Masa Corporal:
    • Trichechus manatus: 450 kg,
    • Trichechus senegalensis: 450 kg,
    • Trichechus inunguis: 420 kg
  • Longitud:
    • Trichechus manatus: 3,5 m,
    • Trichechus senegalensis: 3,5 m,
    • Trichechus inunguis: 2,8 m
  • Periodo de gestación:
    • Trichechus manatus: 11 meses

Características de los Manatíes

Los manatíes son los “ositos de peluche” roly-poly del mar. También se les conoce como vacas marinas, pero a pesar de este apodo, están más estrechamente relacionados con los elefantes. Estos grandes herbívoros acuáticos grises tienen cuerpos rotundos que se estrechan hasta formar una cola plana en forma de paleta, que los impulsa a través del agua. Parte del encanto de los manatíes es la cara arrugada con bigotes en su amplio hocico. Hay tres especies conocidas de este mamífero marino, cada una con el nombre del área donde viven: el manatí antillano se extiende a lo largo de la costa este de América del Norte desde Florida hasta Brasil; Los manatíes amazónicos habitan el río Amazonas; y la variedad africana sobrevive a lo largo de los ríos y la costa oeste de África.

En general, los manatíes parecen moverse lentamente y engorrosos, pero son elegantes y pueden ser rápidos bajo el agua. Los manatíes generalmente viajan a aproximadamente 5 millas por hora (8 kilómetros por hora), pero en un apuro pueden acelerar el ritmo a 15 millas por hora (24 kilómetros por hora). A menudo permanecen cerca de la superficie del agua, donde pueden sufrir colisiones con lanchas rápidas y otras embarcaciones. El esqueleto de manatí está hecho de hueso muy denso (paquiostótico), una condición que puede contribuir a su “flotabilidad neutral”, lo que significa que su densidad corporal es igual al agua en la que nada. Curiosamente, los huesos de las costillas del manatí son sólidos y carecen de médula que produce glóbulos rojos: su esternón (esternón) es donde se encuentra la médula.

Hablando de huesos, los manatíes tienen solo seis vértebras del cuello, mientras que la mayoría de los otros mamíferos (incluidos los humanos y las jirafas) tienen siete (el perezoso de los árboles es la única otra excepción). Por lo tanto, los manatíes no pueden voltear la cabeza: deben voltear todo su cuerpo para ver qué sucede detrás o al costado de ellos.

Los manatíes tienen dos aletas frontales de buen tamaño, cada una con tres o cuatro “uñas”, excepto el manatí amazónico, que no tiene uñas (su nombre en latín “inunguis” significa “sin uñas”). Los huesos en las aletas son similares a una mano humana, con huesos articulados.

Te veo. Mientras que los ojos de un manatí pueden parecer pequeños, su visión es aguda. Son capaces de distinguir objetos, colores y patrones de diferentes tamaños. Incluso tienen una membrana nictitante especial que protege el globo ocular de los peligros. No tienen pestañas, sino que los músculos de los ojos se cierran en un movimiento circular, como una abertura en una cámara. No tienen estructuras del oído externo, pero es probable que tengan una audición excelente, debido a los huesos grandes del oído interno.

Pssst! Si bien los sistemas sensoriales de los manatíes no se han estudiado bien, sus grandes huesos del oído interno pueden indicar su comunicación bajo el agua. Según Save the Manatee, los animales emiten chirridos, silbidos y chillidos para llegar a los demás. Estos sonidos pueden expresar miedo, enojo o excitación sexual y también son una forma de mantenerse en contacto con otros en aguas turbias. Los manatíes también usan sus aletas para tocarse y calmarse mutuamente.

Seguimiento de manatíes

Los científicos quieren aprender todo lo que puedan sobre los manatíes. El personal de investigación de la Comisión de Conservación de Pesca y Vida Silvestre de Florida ha rastreado a los manatíes durante más de 20 años para comprender mejor los recursos necesarios para recuperar y mantener una población sana. La forma redondeada del cuerpo del animal y la piel áspera fue un desafío para unir una unidad de seguimiento. Finalmente, descubrieron que el mejor lugar para conectar un transmisor GPS era su pedúnculo, el “cinturón” acolchado en la base de la cola del manatí, que es un poco más estrecho que el resto de su cuerpo. La etiqueta de radio flotante transmite un registro detallado de los movimientos de manatíes y el comportamiento migratorio, lo que puede ayudar a guiar estrategias efectivas de conservación.

Hábitat y Dieta de los Manatíes

Los manatíes habitan en aguas costeras, ríos de lento movimiento, estuarios, lagunas y bahías de agua salada. Migrarán a aguas cálidas en el invierno. Los manatíes de África Occidental y las Indias Occidentales necesitan agua que tenga al menos 60 grados Fahrenheit (15,6 grados Celsius). Si bien pueden verse acolchados y protegidos, tienen una tasa metabólica baja y una capa de grasa mínima. Además, estas dos especies viven en la cúspide de agua salada y agua dulce. Tienen un sistema de regulación interna que funciona con los riñones para mantener las concentraciones de sal en niveles manejables. El manatí amazónico está restringido al agua dulce. Los manatíes en Florida se congregan en las tuberías de descarga de la planta de energía donde el agua está caliente, según National Geographic. Muchos manatíes migran a Florida para esperar el invierno de noviembre a marzo.

Los manatíes se quedan en ríos, mares y océanos a lo largo de la costa de varios países. Por ejemplo, el manatí africano vive a lo largo de ríos y costas de África occidental; el manatí amazónico vive en el drenaje del río Amazonas, desde las cabeceras en Colombia, Perú y Ecuador hasta la desembocadura del Amazonas en Brasil; el manatí antillano o americano persiste en el sur y este de los Estados Unidos.

Los manatíes se ganan la vida comiendo hierbas bajo el agua. ¡Pueden comer de 100 a 150 libras de verduras al día! De hecho, el manatí antillano era tan bueno que se introdujo en el Canal de Panamá en la década de 1960 para ayudar en el control de malezas. Esa población aumentó y extendió su rango al Océano Pacífico. Además de los pastos, los manatíes también comen algas y pueden consumir una décima parte de su peso corporal en materia vegetal en 24 horas.

Los dientes del manatí se llaman “molares marchantes” porque se reemplazan a lo largo de la vida del animal a medida que se desgastan de la dieta abrasiva. Se forman nuevos molares en la parte posterior de la mandíbula y se mueven lentamente hacia adelante, reemplazando los dientes más viejos y desgastados en el frente.

Los manatíes están en casa en el agua, nunca llegan a tierra. Nadan, asomando la nariz sobre el agua para respirar cada pocos minutos. ¡Si deciden tomar una siesta, pueden permanecer bajo el agua durante 20 minutos sin respirar! Cuando respiran, lo hacen bien: se reemplaza el 90 por ciento del aire en sus pulmones, mientras que los humanos, por el contrario, solo reemplazan alrededor del 10 por ciento. Tienden a “navegar” cerca de la superficie del agua, lo que los pone en riesgo de chocar con las hélices de las embarcaciones.

Como herbívoro de cuerpo grande, el manatí debe alimentarse durante casi la mitad del día. Estos mamíferos a menudo nadan solos o en parejas, sin territorio ni compañero para defenderse, y plantando materia en su mayor parte, no necesitan un líder. Si se ve a un grupo de estos animales, podría tratarse de un rebaño de apareamiento formado por machos optimistas o una reunión informal de individuos “que comparten un área cálida que tiene un gran suministro de alimentos”, explica Live Science. Un grupo de manatíes se llama agregación.

Los cocodrilos, caimanes y tiburones pueden llevar manatíes jóvenes o débiles; sus posibles depredadores dependen de dónde vivan. Pero como adultos sanos, este animal grande y pesado no tiene depredadores naturales en la naturaleza, aunque las actividades humanas como la navegación, la caza y la contaminación han afectado a las tres especies de manatíes. Por ejemplo, aproximadamente la mitad de las muertes de manatíes de las Indias Occidentales se deben a colisiones de botes. Ser muy flotante y nadar lentamente en aguas cálidas los hace vulnerables a las actividades humanas. También quedan atrapados en las redes de pesca en el Amazonas y África occidental. Son cazados por su carne en África occidental.

Marea roja. En 2013, las muertes de manatíes de Florida (antillano) alcanzaron un récord con 829 animales perecidos, incluidos 126 terneros. Fue más del doble de las muertes del año anterior y representó una pérdida del 17 por ciento de la población. En gran parte se debió a un aumento en los eventos de marea roja tóxica, que se exacerban por la contaminación por “carga de nutrientes” (escorrentía agrícola y desechos humanos) y el aumento de la temperatura del agua. Si bien las toxinas en las algas de la marea roja siempre están presentes en el Golfo de México, cuando hay una floración, se pueden unir cantidades fatales de algas que contienen un veneno nervioso llamado brevetoxina a los alimentos que los manatíes comen y flotan en el aire que respiran, causando parálisis, lo que puede provocar asfixia.

Vida Familiar de los Manatíes

Dando a las pantorrillas una pierna hacia arriba. Una hembra de manatí puede ser “cortejada” por una docena de machos (llamados toros) en un rebaño de apareamiento. Una vez que se ha apareado, no participa en la cría de la pantorrilla, que nace bajo el agua unos 12 meses después. La madre ayuda al pequeño a salir a la superficie para respirar después del nacimiento; podrá nadar solo después de aproximadamente una hora. Las crías maman durante unos 18 meses, mientras que la madre se alimenta de pastos acuáticos, malezas y algas. El joven madurará a los cinco años aproximadamente; Pueden vivir de 40 a 60 años.

Conservación del Manatee

La Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) enumera las tres especies de manatíes como Vulnerables y en número decreciente.

Los manatíes se encontraban entre las primeras criaturas enumeradas en la Ley de Preservación de Especies en Peligro de Extinción de 1966, uniéndose al cocodrilo americano, el lobo rojo, el oso grizzly y la grulla blanca. En la primavera de 2017, después de muchos esfuerzos de conservación, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Declaró a los manatíes de las Indias Occidentales en Florida “amenazados”, lo que significa que todavía están protegidos por la Ley de Especies en Peligro de Extinción, pero no se consideran “en peligro”. Con un total de alrededor de 6.620, el manatí se recuperó de unos pocos cientos de individuos en la década de 1970. Es un progreso significativo, pero la vaca marina aún es vulnerable a una serie de amenazas, incluido el cambio climático, la contaminación y las actividades humanas. Afortunadamente, “también continuará protegido bajo la Ley de Protección de Mamíferos Marinos”, agregó el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos.

Los océanos y vías fluviales limpios y saludables son necesarios para que el manatí prospere. El Plan de recuperación de manatíes de Florida incluye la realización de investigaciones para monitorear los patrones de uso del hábitat, el desarrollo de zonas de velocidad de bote específicas del sitio para proteger a los animales, el rescate y la rehabilitación de manatíes en dificultades, la educación y la conciencia pública, la protección de los refugios de aguas cálidas y la aplicación de normas para proteger a estos mamíferos marinos.

Juntos podemos salvar y proteger la vida silvestre en todo el mundo.

Conoce otros mamíferos de África