Saltar al contenido
África Animal

Puercoespín

  • Masa Corporal:
    • Hystrix cristata: 13 kg
  • Longitud:
    • Coendou prehensilis: 47 cm,
    • Hystrix indica: 75 cm,
    • Hystrix brachyura: 53 cm,
    • Atherurus africanus: 43 cm
  • Periodo de gestación:
    • Hystrix cristata: 79 días

Los puercoespines o puercoespín (Erethizon dorsatum) son los terceros miembros más grandes de la familia de roedores que están cubiertos de espinas o púas.

El nombre ‘puercoespín’ proviene del francés medio ‘porc d’épine’ que significa ‘cerdo espinoso’. Hay, en total, 27 especies de puercoespín pertenecientes a las familias, Erethizontidae o Hystricidae.

Los puercoespines (como los monos) se dividen en puercoespines del Nuevo Mundo (Erethizontidae) y del Viejo Mundo (Hystricidae) y son bastante diferentes entre sí y no están estrechamente relacionados.

Descripción del puercoespín

Los puercoespines varían en tamaño considerablemente según la especie, sin embargo, generalmente miden 60 a 90 centímetros (25 a 36 pulgadas) de longitud (excluyendo la cola que mide 20 a 25 centímetros (8 a 10 pulgadas)) y pesan entre 5 y 16 kilogramos ( 12 – 35 libras). El puercoespín más pequeño es el puercoespín Rothschild de Sudamérica, que pesa solo 1 kilogramo (2.2 libras). El puercoespín más grande es el puercoespín africano, que puede pesar más de 20 kilogramos (44 libras).

Los puercoespines tienen cuerpos redondeados cubiertos con muchas espinas o plumas y pueden ser de color gris, marrón o blanco. Sus espinas son pelos modificados cubiertos con gruesas placas de queratina que se utilizan para defenderlos de los depredadores. Las espinas generalmente se aplanan, sin embargo, cuando se presentan amenazas, las espinas surgen como un elemento disuasorio para los depredadores. Los puercoespines tienen hocicos romos y ojos y oídos pequeños. Sus patas son cortas y resistentes y hay 5 dedos en cada pie con poderosas garras en los extremos.

Los puercoespines del Viejo Mundo (Hystricidae) son más grandes y sus espinas están agrupadas en grupos, mientras que los puercoespines del Nuevo Mundo (Erethizontidae) son más pequeños y tienen sus espinas unidas individualmente. Las espinas o púas miden aproximadamente 75 milímetros (3.0 pulgadas) de largo y 2 milímetros (0.079 pulgadas) de ancho.

Las espinas de los puercoespines del Nuevo Mundo tienen púas hacia atrás en los extremos que son dolorosas y difíciles de eliminar de la piel cuando están incrustadas. Las espinas son extremadamente afiladas y se desprenderán fácilmente del puercoespín si se tocan. Se sabe que los depredadores mueren al ser penetrados con una columna de puercoespín, ya que las púas están diseñadas para penetrar aún más en la piel con movimientos musculares normales.

El estómago de los puercoespines está lleno de microorganismos simbióticos (bacterias, hongos (levaduras) y protozoos) que ayudan a descomponer las plantas consumidas en una forma utilizable. El estómago de los puercoespines es la única área no protegida por plumas.

Hábitat de puercoespín

Los hábitats de puercoespín van desde desiertos, bosques y praderas. Algunas especies de puercoespines del Nuevo Mundo viven en los árboles, sin embargo, los puercoespines del Viejo Mundo son exclusivamente terrestres (habitantes del suelo). Algunos puercoespines habitan regiones rocosas de hasta 3,500 metros (11,000 pies) de altura. Los puercoespines también se pueden encontrar viviendo en grietas de rocas, troncos huecos y pequeñas cuevas.

Dieta Puercoespín

Los puercoespines son herbívoros nocturnos y comen una gran variedad de vegetación, incluidas plantas, arbustos y hojas. También roerán huesos de animales que les proporcionarán una fuente natural de sal.

Comportamiento de puercoespín

Los puercoespines tienen mala visión pero tienen un agudo sentido del olfato. Son animales muy vocales y hacen chillidos agudos, gemidos y gruñidos bajos. Los puercoespines no son animales territoriales, sin embargo, su área de distribución puede ser tan grande como 200 acres. Los puercoespines son muy aficionados a los lameles de sal y, a veces, deambulan por los asentamientos humanos para encontrar fuentes de sal. También roerán la sal colocada para descongelar el hielo en las carreteras que puede provocar la muerte o lesiones al ser golpeado por vehículos automotores.

Los puercoespines generalmente viven en grupos familiares de 5 a 6 individuos en complejos sistemas de madrigueras. Algunos puercoespines, como los puercoespines africanos, viven en parejas monógamas y forman grupos familiares que comparten las madrigueras. Durante el invierno, los puercoespines se acurrucan juntos para abrigarse.

A pesar de su exterior protector, hay algunos animales que se aprovechan de los puercoespines. El Fisher (una marta norteamericana) es el depredador más temido, sin embargo, también son cazados por grandes búhos cornudos, coyotes, linces, leones de montaña y lobos. El puercoespín intentará advertir a los posibles depredadores emitiendo un gruñido o un silbido, golpeando sus pies, chasqueando los dientes y haciendo vibrar sus espinas o plumas. Si esto falla, el puercoespín correrá hacia atrás y golpeará al atacante, lo cual es muy afectivo ya que las espinas están orientadas hacia atrás y son más numerosas en su parte trasera.

Reproducción Puercoespín

Los puercoespines no tienen una temporada de reproducción específica, sin embargo, solo tienen una camada por año. La hembra puercoespín inicia el cortejo presentándose al macho y aplanando sus espinas para permitir el apareamiento. Después de un período de gestación de 112 días (alrededor de 3 meses), nacen 1 o 4 crías, dependiendo de la especie. Antes de dar a luz, la hembra alineará la cámara materna del sistema de madrigueras con hierba y hojas para que el nido sea cómodo.

Los puercoespines jóvenes se llaman ‘porcupettes’. Las porcupettes no tienen espinas ni plumas al nacer, pero están cubiertas de cerdas suaves y sensibles. Sus ojos se abren poco después del nacimiento y pueden abandonar el nido después de una semana. Sus espinas se desarrollan y endurecen y pueden consumir alimentos sólidos a las 2 o 3 semanas de edad. Los machos ayudan con el cuidado parental de los jóvenes. La mayoría de los puercoespines jóvenes están listos para vivir solos a los 2 meses de edad. Los puercoespines alcanzan la madurez cuando tienen entre 1 y 2 años. El promedio de vida de un puercoespín es de 5 a 7 años en la naturaleza y hasta 21 años en cautiverio.

Estado de conservación del puercoespín

Algunos puercoespines están ‘amenazados’, sin embargo, la mayoría de las especies son abundantes y se clasifican como ‘preocupación menor’.

Juntos podemos salvar y proteger la vida silvestre en todo el mundo.

Conoce otros mamíferos de África