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África Animal

Rata Gigante

  • Nombre científico: Cricetomys gambianus
  • Categoría: Especie
  • Orden: Roedor
  • Clasificación superior: Cricetomys

Características de la Rata Gigante de Gambia

Estos animales son inteligentes, enérgicos, amigables y muy lindos … si entrecierras los ojos. Y tienen una nariz que sabe.

Del tamaño de un pequeño gato doméstico, estos ágiles roedores han sido entrenados para detectar minas terrestres y explosivos enterrados que quedaron de las guerras. Han trabajado en siete países, incluidos Camboya, Angola y Mozambique, asegurando áreas para que la población local pueda vivir de manera segura. Otra tarea humanitaria para la que se entrenan las ratas es detectar tuberculosis (TB) en muestras recolectadas en hospitales. La tuberculosis es una de las enfermedades infecciosas más mortales del mundo, y las ratas de detección aceleran el descubrimiento de la enfermedad por una fracción del costo.

Hay dos especies de ratas gigantes africanas

Cricetomys emini y C. gambianus . Esta última es la especie de trabajo utilizada en la detección de minas terrestres y TB, y el tipo que se unirá al nuevo Zoológico de Niños Sanford del zoológico de San Diego, que se abrirá en 2021.

Historia

Hace veinte años, un becario belga llamado Bart Weetjens fundó la organización sin fines de lucro APOPO, que aprovecha el sentido del olfato altamente sintonizado en la rata gigante africana para hacer del mundo un lugar mejor. Cuando era adolescente, Bart había entrenado a sus propias ratas como mascotas para encontrar objetos ocultos para golosinas; y como adulto, se preguntó si las ratas podrían ser entrenadas para encontrar explosivos ocultos. Después de recibir una subvención del gobierno de Bélgica, nació el proyecto APOPO, y luego se expandió para incluir la detección de TB. Sus roedores furiosos se conocieron como ratas heroicas. Según su sitio web, estos roedores han ayudado a limpiar más de 106,000 minas terrestres e identificaron a más de 12,000 pacientes con TB positiva en Tanzania y Mozambique (se está construyendo un centro de detección de TB en Etiopía).

Dada la asombrosa tasa de éxito y asequibilidad de las Ratas Heroicas, APOPO recientemente comenzó un programa piloto con el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos para abordar el tráfico de vida silvestre en maderas duras exóticas y una de las especies más explotadas del planeta: el pangolín. Un grupo de ratas heroicas recientemente comenzó su entrenamiento riguroso para esta nueva misión en Tanzania. “Este es un caso en el que la Madre Naturaleza ha construido un sistema de detección que, junto con la tecnología moderna, puede salvar vidas en lugares donde las herramientas rentables y eficientes no son fácilmente accesibles”, explicó Bart. “Incluso después de 20 años de trabajar con ellos, todavía estoy asombrado de lo que pueden hacer”.

Ratas a trabajar

Una gran ventaja de utilizar ratas en bolsas gigantes africanas para la detección de minas terrestres es la velocidad a la que encuentran de manera eficiente los explosivos reales e ignoran otros desechos como monedas, tuercas y tornillos y otros desechos de metal. Una rata altamente entrenada puede controlar 200 metros cuadrados (aproximadamente 200 metros cuadrados), aproximadamente del tamaño de una cancha de tenis, en aproximadamente 20 minutos. Le tomaría a un técnico con un limpiador de minas hasta cuatro días para limpiar la misma cantidad de espacio.

Además, las ratas son indígenas del África subsahariana, por lo que están bien adaptadas al calor y son resistentes a muchas enfermedades tropicales. Las ratas están ampliamente disponibles y son fáciles de adquirir, aunque no todas tendrán éxito en el riguroso programa de entrenamiento. Con un peso promedio de 2 a 3 libras (1 a 1.4 kilogramos), las ratas en bolsas son fáciles de transportar y son lo suficientemente livianas como para no disparar explosivos al azar en sitios de campo (una mina terrestre requiere al menos 11 libras (5 kilogramos) de presión para ser activado). Larga vida para un roedor, su vida útil de seis a ocho años hace que la capacitación sea una inversión que valga la pena. Están motivados por la comida y están dispuestos a trabajar con casi cualquier manipulador para obtener una recompensa adecuada.

La tuberculosis es una enfermedad altamente contagiosa que puede ser mortal si no se trata. Las ratas gigantes africanas en bolsas han sido entrenadas para detectar TB al oler muestras de esputo. Las ratas pueden analizar cientos de muestras en un día, en comparación con unas 40 pruebas en un día por métodos tradicionales. Desde 2002, las ratas han examinado 226,931 muestras e identificado a 5,594 pacientes con tuberculosis solo en la ciudad tanzana de Dar es Salaam. Según un informe del Wall Street Journal , en 2016, las Ratas Héroe “habían identificado 10,000 pacientes con TB positiva cuyas infecciones no fueron detectadas por las clínicas locales”.

Cacahuetes … y plátanos

Convencer a una rata de tres libras para que haga su oferta de detección de minas terrestres y lo haga correctamente requiere un poco de paciencia. El sitio web de APOPO explica el procedimiento: cuando las ratas en bolsas son destetadas, alrededor de las cuatro semanas de edad, comienzan a socializar a los animales para acostumbrarlos a ser manipulados y expuestos a una variedad de imágenes y sonidos.

Se usa refuerzo positivo, y pronto las ratas aprenden a asociar el sonido del clicker con una recompensa de comida (el plátano o una pasta de plátano y maní es su favorito). Las sesiones de entrenamiento duran aproximadamente 30 minutos, 5 días a la semana (tienen fines de semana libres para relajarse). Están entrenados para indicar qué hoyo en una línea contiene TNT (un explosivo) oliéndolo por cinco segundos.

Después de la “impresión de olor”, el trabajo se vuelve más difícil. Están expuestos a varios olores antes de pasar al entrenamiento de caja de arena, donde el olor objetivo está enterrado y la rata debe caminar en “carriles”, de arriba a abajo sistemáticamente, para explorar toda el área. Finalmente, la rata está entrenada para usar un arnés y practicar al aire libre con un cable, encontrando minas inactivas debajo del suelo. Al final del entrenamiento, se les da un examen final de 2 días: deben encontrar todas las minas en un área de 480 yardas cuadradas (400 metros cuadrados) al azar con minas inactivas. Incluso los manipuladores no saben dónde se encuentran las minas. Las ratas deben obtener un puntaje del 100 por ciento en la prueba para convertirse en ratas certificadas para rastrear minas. Cuando la rata profesional está trabajando en un área, se rasca en el suelo cuando se detecta un explosivo; los manipuladores marcan el lugar y la mina terrestre se elimina con seguridad más tarde.

Pelaje

Una rata con bolsa gigante africana puede alcanzar tres pies de largo, con la mitad de la cual consiste en una cola sin pelo. A diferencia de las ratas domésticas, estos gigantes tienen bolsas en las mejillas como los hámsters, que se llenan de nueces por la noche para almacenarlas bajo tierra. Se sabe que llena las bolsas hasta el tope con nueces de palmera datilera hasta el punto de apenas poder volver a meterse en su madriguera. Tiene un pelaje leonado, gris o moteado de pelaje grueso o elegante y una parte inferior pálida de color crema. Sus orejas son erectas y casi sin pelo. Largos y temblorosos bigotes oscuros lo ayudan a navegar por el mundo. Es ágil y ágil, y ansioso por complacer (para un regalo).

Hábitat y Dieta de las Ratas Gigantes de África

Ambas especies de ratas gigantes africanas comparten bosques y matorrales en todo el continente. Cricetomys emini habita Sierra Leona hasta el lago Tanganica; y C. gambianus vive desde Senegal hasta el centro de Sudán y desde el sur hasta Sudáfrica. La última especie está entrenada para trabajar como animales de detección.

Las ratas gigantes africanas son omnívoras, se deleitan con vegetales, insectos, cangrejos, caracoles y otras presas sabrosas. Pero las golosinas culinarias favoritas son las frutas de palma y los granos de palma. Utilizan sus prácticas bolsas para las mejillas para llevar alimentos y material de cama a la madriguera. Menos apetitosa es su inclinación por la coprofagia (comer heces) en tiempos de escasez de alimentos.

Vida Familiar de las Ratas Gigantes Africanas

Madriguera

De hábito nocturno, habitan en bosques y matorrales. Como refugio, usan grietas, agujeros, termiteros o árboles huecos. A veces cavan sus propias madrigueras, con callejones y diferentes cámaras para dormir y almacenar. A menudo ubicadas en la base de los árboles, las madrigueras pueden tener de dos a seis aberturas, que aseguran desde el interior con hojas y escombros.

En Zimbabwe, se han informado madrigueras mucho más simples, que consisten en un túnel recto de aproximadamente 5 pies (1,5 metros) de largo que conduce a una cámara de anidación al final. Guardan comida en la madriguera, así como artículos no comestibles como monedas y trozos de tela.

Paseos nocturnos

A pesar de tener ojos pequeños, Cricetomys es nocturno, lo que sugiere que se basa en su sentido del olfato para encontrar comida y evitar peligros. Cuando se observa alimentándose durante el día, se comporta como si estuviera casi ciego. Estas ratas son buenas trepadoras, utilizan esa larga cola para un mayor equilibrio. También son buenos nadadores. Como ratas de detección, tienden a comenzar a trabajar temprano en la mañana y terminan a las 10 a.m.

Sentido común

Este roedor se basa en un agudo sentido del olfato y una audición aguda para compensar su vista relativamente pobre. Algunos dicen que son animales solitarios, mientras que otros dicen que viven en comunidades de aproximadamente 20 ratas, lo que hace que la comunicación sea más importante.

Algunas de las ratas gigantes de APOPO expresan entusiasmo con chillidos cuando están a punto de ser alimentadas, mientras están siendo manipuladas e incluso mientras están trabajando.

Una gran cantidad de crías

Las ratas gigantes africanas pueden vivir vidas solitarias en una comunidad generalizada de congéneres, salvo las interacciones de reproducción y las hembras con cachorros. La reproducción tiene lugar en varias épocas del año; las hembras dan a luz varias veces en un año. Las crías son pequeñas, pero se desarrollan rápidamente y se destetan en aproximadamente cuatro semanas.

Déjame acariciarte

Aunque estas ratas gigantes son tímidas, pronto se vuelven mansas en cautiverio y son compañeros interesantes. Paradójicamente, los humanos son probablemente su mayor depredador, ya que los animales tienen una gran demanda como fuente de alimento en algunas áreas. En algunas ciudades de África occidental, Cricetomys se ha convertido en una “rata de alcantarilla” y ha sido asesinado junto con Rattus por los cazadores de ratas, mientras que C. gambianus está clasificado como raro en Sudáfrica.

Conservación de las Ratas Gigantes de Gambia

La rata gigante africana no está bajo escrutinio de conservación. Adaptables, flexibles y reproductivamente robustos, estos robustos roedores prosperan en la mayor parte de su gama.

Como explica la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN: “No existen amenazas importantes para esta especie adaptable. Se come en toda su área de distribución, pero es una especie tan abundante que la recolección no se considera una amenaza importante. La especie también se utiliza en investigación médica y se ha registrado en el comercio europeo de mascotas. Se considera una plaga de especies en algunas áreas”. Y son animales de detección finos, lo que hace del mundo un lugar mejor para los humanos.

Juntos podemos salvar y proteger la vida silvestre en todo el mundo.

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